Número de Mach

Conocido coloquialmente como mach, se define como el cociente entre la velocidad de un objeto y la velocidad del sonido en el medio en que se mueve dicho objeto. Dicha relación puede expresarse según la ecuación:

Nmach = vobjeto /vsonido

Este número fue propuesto por el físico austríaco Ernst Mach (1838-1916), uno de los más grandes teóricos de la física de los siglos XIX-XX, como una manera sencilla de expresar la velocidad de un objeto con respecto a la velocidad del sonido. Así, si un avión vuela a mach 0, 9 significa que vuela a una velocidad menor que la del sonido (subsónica); a mach 1 significa que vuela a una velocidad que es igual que la del sonido. Si vuela a mach 2 queremos decir que su velocidad es dos veces la velocidad del sonido (supersónica). En ocasiones se habla de velocidades hipersónicas, velocidades caracterizadas por un número de mach superior a 5.

La utilidad del número de mach reside en que permite expresar la velocidad de un objeto no de forma absoluta en km/h o m/s, sino tomando como referencia la velocidad del sonido, algo interesante desde el momento en que la velocidad del sonido cambia dependiendo de las condiciones de la atmósfera. Por ejemplo, cuanto mayor sea la altura sobre el nivel del mar o la temperatura de la atmósfera, mayor es la velocidad del sonido. De esta manera, no necesitamos saber la velocidad del sonido para saber si un avión que vuela a una velocidad dada la ha superado: Nos basta con saber su número de mach.