Microprocesador

El procesador, microprocesador, o CPU (Central Process Unit, Unidad Central de Proceso) es el corazón del ordenador. Es el dispositivo encargado de interpretar las instrucciones de los programas, tratar los datos en función de dichas instrucciones y dirigir el flujo de entrada y salida del ordenador de esos mismos datos.

Una forma sencilla de entender cual es su función es comparar el ordenador con una orquesta, los programas serían la partitura, los músicos los dispositivos de entrada/salida, la música los datos y el propio procesador el director. El director lee la partitura, y tras interpretarla, indica a los músicos que toquen o paren, y la velocidad e intensidad con la que deben hacerlo. Así pues, que la melodía sea agradable e identificable depende de la capacidad del director para que los músicos se ajusten a la partitura, sin que ninguno de ellos toque antes de lo que le corresponde ni lo haga a más o menos velocidad de la que es preciso.

En los primeros tiempos de la informática, el procesador era, físicamente, la parte más grande del ordenador a causa del gran volumen ocupado por los circuitos impresos abarrotados de transistores, (por no hablar de los ordenadores de válvulas), sin embargo, con la invención de los circuitos integrados, los procesadores se redujeron hasta tal punto que CPU y microprocesador se han vuelto prácticamente sinónimos.

Existen dos filosofías en la concepción de los microprocesadores. Una de ellas aboga por implementar un completo grupo de instrucciones, capaces de efectuar casi cualquier operación, la otra, por simplificar el diseño de la CPU de modo que tenga un mínimo de instrucciones. En el primer caso (los microprocesadores CISC) se consigue que los programas sean relativamente pequeños aunque se penaliza la velocidad de proceso de la CPU, en el segundo caso, (los microprocesadores RISC) los programas deben ser lógicamente más grandes aunque la CPU es muchísimo más veloz.

Para descargar de trabajo a la CPU existen otros procesadores especializados, como las FPU (Float Process Unit, Unidad de Proceso de coma Flotante, para las operaciones matemáticas) hoy día muy raras de encontrar por separado al estar encapsuladas junto a la propia CPU, o las GPU (Graphics Process Unit, Unidad de Proceso de Gráficos) que por el contrario, y debido a la avalancha de juegos devoradores de recursos, están cada día más extendidas.

© Francisco José Súñer Iglesias,
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