Elemento químico

Se define elemento químico como una substancia cuyos átomos constituyentes son todos de la misma especie, a diferencia de los compuestos que están formados por átomos de especies distintas. Cada átomo de un elemento químico se caracteriza por poseer un número determinado de protones, llamado número atómico, y que determina sus propiedades químicas. Sin embargo, en un mismo elemento químico puede variar el número de neutrones, ya que éstos no intervienen en las citadas propiedades químicas, aunque sí en las físicas y nucleares. Por esta razón, un elemento químico determinado puede contar con varios isótopos, es decir, átomos con un mismo número de protones y electrones pero diferente número de neutrones. Por ejemplo, el hidrógeno presenta tres isótopos, con cero, uno y dos neutrones respectivamente.

En la naturaleza existen alrededor de noventa elementos químicos diferentes, pero en las últimas décadas se ha logrado sintetizar varios más, hasta un total de unos ciento diez, mediante procesos nucleares. A partir del plomo y el bismuto, todos los elementos más pesados de la tabla periódica, incluyendo la totalidad de los artificiales, son inestables y se desintegran radiactivamente, como el uranio.

© José Carlos Canalda, Jacobo Cruces Colado, (187 palabras)