Diagrama Hertzsprung-Russell

El diagrama Hertzsprung-Russell, conocido abreviadamente como diagrama HR, recibe su nombre del danés Ejnar Hertzsprung y del norteamericano Henry Norris Russell, que lo descubrieron independientemente entre 1905 y 1913. En este diagrama se representan las estrellas en un gráfico de temperatura superficial frente a luminosidad (la luminosidad crece hacia arriba y la temperatura crece de derecha a izquierda).

El diagrama HR es una herramienta básica en astrofísica, porque una vez situadas en él cierto número de estrellas, se descubren ciertas características interesantes. Las estrellas más frías, que emiten luz roja, se sitúan a la derecha y hacia abajo en el diagrama. Las estrellas más calientes, que emiten luz blanca o azul, a la izquierda y arriba. Al representar una cantidad suficiente de estrellas se observa una banda en forma de S acostada que fluye de abajo a la derecha hacia arriba a la izquierda. Esa banda se conoce como secuencia principal, y está compuesta por estrellas que siguen su ciclo vital de fusión de hidrógeno en helio. Estrellas muy grandes como las gigantes y supergigantes rojas se sitúan arriba y a la derecha en el diagrama HR, fuera de la secuencia principal. Las estrellas enanas blancas, que han agotado su combustible nuclear y son en realidad cadáveres estelares, se sitúan abajo a la izquierda.

Dado que la temperatura de una estrella puede determinarse a partir de su color, y conociendo la distancia a la que se halla, puede determinarse su luminosidad a partir de su magnitud visual, el diagrama HR nos permite por tanto predecir las características de una estrella con dos parámetros observables como son la distancia y la magnitud.

© Jacobo Cruces Colado,
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