Astrofísica

Rama de la astronomía que estudia la naturaleza y la estructura física de los cuerpos celestes. La astrofísica nace con la observación por J. Frauhofer (1787-1826) de que la luz del Sol, atravesando un espectroscopio (aparato capaz de descomponer la luz en sus colores fundamentales), da lugar a un espectro continuo sobre el que se sobreimprimen líneas verticales. G. Kirchoff (1824-1887) descubrió que aquellas líneas eran la huella de algunos de los elementos químicos presentes en la atmósfera solar, por ejemplo el hidrógeno y el sodio

Este descubrimiento introdujo un nuevo método de análisis indirecto, que permite conocer la constitución química de las estrellas lejanas y clasificarlas. Otros medios de investigación fundamentales para la astrofísica son la fotometría (medida de la intensidad de la luz emitida por los objetos celestes) y la astrofotografía o fotografía astronómica.

La astrofísica es una ciencia tanto experimental, en el sentido que se basa en observaciones, como teórica, porque formula hipótesis sobre situaciones físicas no directamente accesibles.

Un importante campo de investigación de la astrofísica está constituido por el estudio de las características físicas de las estrellas: dimensiones, masa, luminosidad, temperaturas y categoría espectral (tipo de espectro que muestra su luz); y por el estudio de la evolución estelar. Entran aquí los estudios sobre las estrellas dobles (formadas por dos o más soles), sobre las novas y supernovas (estrellas que brillan de improviso lanzando grandes cantidades de energía y materia al espacio y aumentando su luminosidad) y sobre otras fuentes estelares aún poco conocidas como los pulsar (estrellas que laten) y los agujeros negros (estrellas que entraron en colapso).

La astrofísica también estudia la composición y la estructura de la materia interestelar, es decir de aquellas nubes de gas y polvo que ocupan amplias zonas del espacio y que en una época eran consideradas absolutamente vacías.

Los métodos de investigación astrofísica son también aplicadas al estudio de los planetas y cuerpos menores del sistema solar, de cuya composición y estructura, gracias a las investigaciones llevadas a cabo por satélites artificiales y sondas interplenetarias, se ha podido lograr, en estos últimos años, un conocimiento más profundo, que en muchos casos ha permitido modificar convicciones muy antiguas

© Francisco José Súñer Iglesias,
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